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Les images les plus mémorables du télescope Hubble

Le télescope spatial Hubble est l’un des instruments les plus emblématiques de l’humanité, qui a permis de percer les mystères de l’univers. Avec de nombreuses découvertes à son actif, nous avons collecté les images les plus mémorables du télescope Hubble au cours de ses plus de trois décennies de fonctionnement.

Le télescope Hubble a été lancé dans l’espace le 24 avril 1990, à bord de la navette spatiale Discovery. Il tourne autour de la Terre à une altitude d’environ 547 kilomètres et à une vitesse de 27 300 kilomètres par heure. Il lui faut environ 95 minutes pour effectuer une révolution complète.

Alors que l’agence spatiale américaine NASA et l’agence spatiale européenne ESA sont sur le point de lancer le télescope James Webb (JWST), dont l’objectif est 6,5 fois plus grand en diamètre, nous revenons sur les meilleures images de Hubble.

Nébuleuse australe du Crabe (2019)

La nébuleuse du Crabe austral, officiellement nommée Hen 2-104, se trouve à plusieurs milliers d’années-lumière de la Terre, dans la constellation du Centaure. Elle semble avoir deux structures en forme de sablier résultant de l’interaction d’une étoile géante rouge âgée et d’une naine blanche. L’objet a été découvert à la fin des années 1960, mais ce n’est qu’en 1989 que l’on a compris qu’il ne s’agissait pas d’une étoile ordinaire. Cette image, capturée en avril 2019, montre les gaz émanant de la nébuleuse : le rouge est le soufre, le vert l’hydrogène, l’orange l’azote et le bleu l’oxygène.

Eta Carinae (2019)

Eta CarinaeHubble / NASA / Université d’Arizona / Institut BoldlyGo

Depuis deux décennies, Hubble surveille l’étoile géante Eta Carinae, située à environ 7 500 années-lumière. Le plus grand corps d’un système d’étoiles doubles a été sujet à de violentes explosions, comme celle enregistrée dans les années 1840 qui a été capturée par le télescope Hubble sur cette photo de 2019. Les astronomes ont découvert la lueur du magnésium enfoui dans le gaz chaud (bleu) à des endroits où ils ne l’avaient jamais vue auparavant. Quant aux stries visibles dans la région bleue, elles sont créées lorsque les rayons lumineux de l’étoile traversent les amas de poussière dispersés.

Récifs cosmiques (2019)

Récif cosmiqueNASA / ESA / STScI

Cette image de la nébuleuse rouge géante (NGC 2014) et de sa voisine bleue (NGC 2020) montre comment les étoiles les plus grandes, les plus énergétiques et les plus jeunes illuminent et sculptent leur lieu de naissance avec des vents puissants et un rayonnement ultraviolet brûlant. Les deux nébuleuses font partie d’une vaste région de formation d’étoiles dans le Grand Nuage de Magellan, une galaxie satellite de la Voie lactée, située à 163 000 années-lumière. L’image est connue sous le nom de Récif cosmique, car les astronomes affirment que les nébuleuses ressemblent au monde sous-marin.

Herschel Star 36 / Nébuleuse du Lagon (2018)

L'étoile Herschel 36 dans la nébuleuse du LagonNASA/ESA/STScI

La photographie capturée en 2018 offre une vue privilégiée de la naissance d’Herschel 36, une étoile 32 fois plus grande et 200 000 fois plus brillante que le Soleil, qui émet un puissant rayonnement ultraviolet et des vents stellaires semblables à des ouragans, créant un paysage époustouflant. Cela se produit à l’intérieur de la nébuleuse du Lagon, à une distance d’environ 4 000 années-lumière. L’étoile n’a qu’un million d’années, contre les 5 milliards d’années de notre Soleil.

Nébuleuse du Crabe (2017)

Nébuleuse du CrabeNASA/ ESA / Chandra /CXC / Spitzer / JPL-Caltech / XMM-Newton / Hubble/ STScI

Les astronomes ont produit l’une des images les plus détaillées de la nébuleuse du Crabe, en combinant les données de cinq télescopes, couvrant presque toute la largeur du spectre électromagnétique. La nébuleuse du Crabe est le résultat de l’explosion d’une supernova et a été observée par des astronomes chinois en 1054, à quelque 6 500 années-lumière de la Terre. En son centre se trouve une étoile à neutrons qui tourne une fois toutes les 33 millisecondes.

Portrait de Jupiter (2017)

Portrait de JupiterNASA / ESA / GSFC

En avril 2017, Jupiter a effectué son approche la plus proche de la Terre en un an, ce dont le télescope spatial Hubble a profité pour la capturer dans toute sa gloire. À une distance de 668 millions de kilomètres, Jupiter offrait des vues spectaculaires de son atmosphère colorée et turbulente, de la légendaire Grande Tache rouge et de son compagnon plus petit, la Tache rouge Jr.

Piliers de la création (2015)

Piliers de la créationHubble / NASA

Les piliers de la création, situés dans la nébuleuse de l’Aigle (M16), sont l’un des objets les plus impressionnants capturés par Hubble : trois tours de gaz et de poussière donnant naissance à de nouvelles étoiles. Les piliers, situés à une distance d’environ 6 500 années-lumière, ont été photographiés pour la première fois par Hubble en 1995, mais cet enregistrement de 2015 offre une vue plus nette et plus large que l’original.

Les couleurs des photographies de Hubble sont-elles réelles ?

Hubble collecte la lumière des objets célestes et la dirige vers les instruments scientifiques du télescope : la caméra à grand champ 3 (WFC3), le spectrographe des origines cosmiques (COS), la caméra avancée pour les relevés (ACS), le spectrographe imageur du télescope spatial (STIS) et les capteurs de guidage fin (FGS).

Cependant, il ne dispose pas de caméras couleur, mais uniquement de CCD numériques – dispositifs à couplage de charge – qui prennent des images sous forme de pixels en niveaux de gris, mais disposent de filtres pour isoler les différentes couleurs.

Selon l’observatoire, la couleur des photographies est généralement « aussi naturelle que possible », car beaucoup sont des combinaisons de trois expositions indépendantes (rouge, vert et bleu). Cependant, la couleur est également ajoutée pour montrer les éléments chimiques ou pour mettre en évidence des caractéristiques que l’œil humain ne peut pas détecter.

Ainsi, les couleurs des photographies de Hubble ne sont pas toujours celles que nous verrions si nous avions la chance de visiter ces objets. « La création d’images en couleur à partir des expositions originales en noir et blanc est à la fois un art et une science », indique le site officiel de Hubble.

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